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SQM se compromete a producir más litio pese al descenso de los precios: CEO

Santiago, Chile — La chilena SQM está pisando el acelerador para expandir su producción de litio pese al pronunciado descenso de los precios, según declaró el jueves su director general, Ricardo Ramos.

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"Quiero dejar muy claro que somos el productor de más bajo costo en el mundo [...] y nos estamos moviendo lo más rápido posible", indicó el ejecutivo a analistas durante una conferencia telefónica.

Hoy por hoy, la empresa está incrementado la producción tras una reciente expansión de capacidad hasta las 70.000 toneladas anuales de carbonato de litio y se ha puesto como objetivo concluir una segunda expansión hasta las 120.000 toneladas anuales para finales de 2021.

Mientras tanto, la empresa ya ha comenzado los trabajos de ingeniería para una tercera expansión hasta las 160.000 toneladas anuales, cuya puesta en marcha está prevista hacia finales de 2023.

Ramos declaró que la capacidad expandida de carbonato de litio está operando hoy por hoy a una capacidad cercana al máximo y está previsto que produzca más de 70.000 toneladas el año que viene, cuando la empresa tiene previsto vender 65.000 toneladas.

"Queremos seguir expandiendo nuestra capacidad cada dos años en torno a 40.000 toneladas anuales", señaló el directivo.

Pese al rápido auge de la demanda de litio de la industria de los vehículos eléctricos, que está en expansión, los precios han caído considerablemente desde el año pasado a medida que han comenzado a producir nuevas minas, mayoritariamente en Australia.

Los beneficios de SQM disminuyeron un 39% hasta los 151 millones de dólares durante los primeros seis meses del año debido en gran medida al descenso de los precios del litio.

Ramos declaró que SQM vendió productos de litio a un precio inferior a la media en el segundo trimestre del año, y está previsto que los precios alcancen una media de aproximadamente 10.000 USD/t durante el tercer trimestre.

Los cambios en las subvenciones del Gobierno de China a los vehículos eléctricos probablemente reduzcan la demanda de litio en el país en aproximadamente 3.000-4.000 toneladas este año, según el directivo.

No obstante, le restó importancia a las informaciones que apuntan a que los precios del carbonato de litio han caído hasta mínimos de 6.000 USD/t.

"Ahora mismo no estamos vendiendo a 6.000 USD/t en China", señaló.

-- Anthony Poole, anthony.poole@spglobal.com

-- Tom Azzopardi, newsdesk@spglobal.com

-- Editor: Derek Sands, newsdesk@spglobal.com