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AMÉRICAS: La semana que viene en el sector de los petroquímicos

La pandemia del coronavirus altera los fundamentos de la oferta en el sector del reciclaje de plástico de EE. UU.

Lo más destacado

Las ventas del sector restauración tardan en recuperarse

Pocos cambios de precios pese a la falta de oferta

Houston — La industria estadounidense del reciclaje de plástico está teniendo problemas para volver a la normalidad después de que la pandemia del coronavirus sembrara el caos en su modelo empresarial y pusiera en riesgo de cierre a muchas empresas de reciclaje.

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Cuando la pandemia provocó cierres generalizados a finales de marzo y en abril, millones de trabajadores abandonaron sus oficinas para trabajar desde casa, lo que interrumpió las fuentes de suministro a gran escala de botellas de plástico (hechas de tereftalato de polietileno) de las empresas.

Desde el comienzo de las cuarentenas, las grandes empresas de bebidas para venta al consumidor han registrado un descenso significativo de los volúmenes de venta de restauración. La falta de eventos deportivos, conciertos y otras reuniones sociales de muchas personas, así como los cierres o las limitaciones de las operaciones de bares y restaurantes, han causado un fuerte descenso de las compras de bebidas embotellas en todo Estados Unidos. Además, las ventas a empresas también siguen siendo escasas porque muchas oficinas todavía no han reanudado totalmente la actividad o no la han reanudado en absoluto.

Por ejemplo, Coca Cola informó a principios de abril de un descenso del 25% interanual de las ventas de restauración, lo que se tradujo en un pronunciado descenso de la demanda de envases para consumo inmediato. A medida que algunas economías comenzaron a reabrir gradualmente, esos volúmenes de venta se recuperaron un 10% para el mes de junio, lo que llevó el total de pérdidas de la empresa en el segundo trimestre a un 16% interanual.

Pese al reciente descenso del ritmo de pérdida de volumen, el consejero delegado, James Quincey, ha declarado que la incertidumbre causada por la pandemia sigue siendo significativa porque en las regiones se está dando un repunte de las infecciones, lo que a su vez está causando nuevas medidas de confinamiento o ralentizando la salida de las que ya estaban en vigor.

Menos volúmenes comerciales, más en las viviendas

Los mercados regionales no están siguiendo las tendencias habituales de la oferta y la demanda. Los consumidores controlan el suministro de PET recogido de contenedores para tareas de procesamiento y su valor como materia prima no influye en su comportamiento. Debido a que muchos municipios o ayuntamientos controlan cómo se recoge y entra en la cadena de suministro este plástico, la totalidad del sistema de reciclaje depende de programas comunitarios cuya única fuente de financiación a menudo son los contribuyentes.

Por este motivo, los programas de reciclaje de plástico de contenedores en acera son muy vulnerables a los recortes presupuestarios que se dejan notar en toda la cadena de valor. Además, los costes del reciclaje de residuos residenciales a menudo cuentan con el apoyo financiero de los clientes comerciales del sector del reciclaje, que suelen generar cargas muy superiores a las viviendas.

Para las empresas de reciclaje y gestión de residuos, los cierres de empresas y restaurantes han afectado directamente al número de volúmenes comerciales disponibles para reciclar. Algunas de las empresas que manejan volúmenes más grandes registraron descensos considerables a principios de la primavera. Waste Management, principal empresa de transporte de desechos de Estados Unidos, fue testigo de una reducción total del 25% en los volúmenes comerciales totales, según afirmó Brent Bell, vicepresidente de reciclaje de la empresa, en un seminario web celebrado el 8 de julio.

Por otro lado, los cargamentos obtenidos de zonas residenciales se han incrementado desde el comienzo de las cuarentenas relacionadas con la pandemia, dado que hay más gente trabajando desde casa y comprando bienes de consumo y productos en línea, según añadió Bell.

Además, la actividad de servicio de comida en restaurante sigue siendo limitada en la mayor parte de Estados Unidos, por lo que se está dando un alza de los pedidos de comida a domicilio. Los restaurantes que suelen servir bebidas en máquinas dispensadoras autoservicio a los clientes han empezado a utilizar bebidas embotellas para los servicios a domicilio. A medida que aumentan los pedidos a domicilio, también aumentan los residuos de los envases de alimentos, incluidos los de PET, que suele encontrarse en los contenedores de reciclaje.

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Sin embargo, muchos municipios suspendieron los programas de reciclaje en los momentos más estrictos de las cuarentenas debido a la falta de mano de obra o a que los dólares de los contribuyentes se destinaron a otros servicios como la recogida tradicional de basura. Por este motivo, gran parte de estos residuos nunca llegó al sistema de reciclaje.

A medida que los municipios salen de la cuarentena, algunos ayuntamientos ya no cuentan con programas de reciclaje de residuos de contenedores en acera, que resultan demasiado caros en un momento de inferiores ingresos fiscales. Por tanto, gran parte del material reciclable se está enviando a vertederos, dado que las tasas de estos suelen ser inferiores al coste de procesar material reciclado.

Impacto limitado sobre la oferta de fardos de acera

Pese a estas alteraciones, el mercado de los fardos de teraftalato de polietileno postconsumo en acera, del que se obtiene la materia prima para la producción de copos de teraftalato de polietileno reciclado, no ha sido testigo de un aumento de los precios porque la falta de suministro ha coincidido con una bajísima demanda de fibra de PET reciclado en las industrias del procesamiento. Esta fibra a menudo se utiliza como sustituto del poliéster y se produce sobre todo en el medio oeste de Estados Unidos.

La demanda de materia prima de fardos de botellas ha sufrido una fuerte caída porque la actividad de manufactura en todo el mundo casi se paró en mayo. La mayoría de la demanda de este material proviene de la industria textil, la de las alfombras, la de la tubería y la del motor, que se concentran en el sudeste de Estados Unidos.

El mercado de la fibra de PET reciclado está más expuesto a los cambios de los costes que el mercado de botella a botella porque se trata de un negocio de bajo coste y bajos márgenes.

"La mitad de nuestras fibras de PET reciclado se destina a producir fibras", ha declarado Darrel Collins, director ejecutivo de la Asociación Nacional de Recursos de Envases de PET. "La actividad ha sido muy escasa tanto en el mercado de los flejes como en el de las alfombras, en particular en el mes de mayo. Si el único sector en el que estás activo es el de las fibras para ropa o el de los flejes, tienes problemas".

Los precios en el mercado del PET en fardos del medio oeste han disminuido constantemente desde el comienzo de la pandemia pese a la reducción del suministro debido a que las empresas de recogida han intentando vender sus existencias o suspendido la producción totalmente. La media mensual cayó hasta los 7 cent/lb en julio desde los 9 cent/lb de abril, según muestran los datos de S&P Global Platts en el mes de abril.

A medida que se reanudan los programas de recogida en acera, las empresas de reciclaje se encuentran con que disponen de demasiada mercancía en un momento de demanda limitada. Además, algunos grandes fabricantes de alfombras están suspendiendo sus programas de subsidios voluntarios al reciclaje de alfombras en toda la nación, lo que está extrayendo todavía más dinero de la cadena de valor y obligando a cerrar a algunos procesadores y muchas empresas de recogidas de alfombras.