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Los productores de litio pintan un panorama poco halagüeño para 2020

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Los productores de litio pintan un panorama poco halagüeño para 2020

Londres — Mientras el mercado adopta una tendencia a la baja cada vez más pronunciada a corto plazo en lo que respecta al precio del níquel, los principales productores siguieron confirmando esta tendencia con sus alicaídas predicciones para 2020, sobre todo para el mercado del carbonato.

Este año ha sido duro para el precio del litio debido a la combinación del exceso de oferta con una demanda no muy elevada. Sin embargo, las fuentes consultadas afirmaron que es más crítico el problema de la oferta que el de la demanda.

Los precios del litio para envío marítimo se mantuvieron estables por segunda semana consecutiva, si bien varios participantes del mercado opinan que la presión a la baja que se lleva viendo todo el año persistirá durante los próximos meses.

La referencia de S&P Global Platts del carbonato de litio se ha mantenido estable en 9.500 USD/t, mientras que la del hidróxido de litio también ha seguido en 11.500 USD/t. Ambas referencias son por material de grado para baterías en términos CIF norte de Asia, basado en entregas a los principales puertos de China, Japón y Corea del Sur.

En una reciente conferencia de la industria, un panel de expertos anticipó que el precio del carbonato caería hasta quedar por debajo de los 7.000 USD/t para el tercer trimestre de 2020.

Aunque Albemarle, uno de los mayores productores de litio del mundo, informó de un aumento de las ventas de litio del 21,9% interanual en el tercer trimestre, su consejero delegado, Luther Kissam, afirmó el jueves que la empresa tiene previsto que la presión sobre los precios por parte de China desafíe las condiciones del mercado en 2020.

"Hemos iniciado un programa estructurado en toda la empresa para lograr reducciones de costes sostenibles, y esperamos que este programa nos permita ahorrar de manera sostenible hasta 100 millones de dólares en costes durante los próximos dos años", comenta Kissam. "Si se tiene todo esto en cuenta, nuestra previsión preliminar es que, durante la totalidad del año 2020, los resultados ebitda podrían ser en torno a un 10% inferiores a los resultados de la totalidad del año 2019".

La declaración de ingresos señala que la previsión revisada de Albemarle para el total de ventas de 2019, de 3.650-3.850 millones de dólares, supone un ligero descenso en comparación con la previsión inicial del segundo trimestre, de 3.600-3.700 millones de dólares.

Los principales procesadores de litio de China, Ganfeng Lithium y Tianqi Lithium, informaron recientemente de bruscos descensos de sus beneficios en el periodo de enero a septiembre debido a la caída de los precios del litio.

Ganfeng Lithium informó de unos beneficios netos de 329,2 millones de yuanes (46,6 millones de dólares) durante los primeros tres trimestres de 2019, un 66,2% menos que en el mismo periodo del año pasado.

Tianqi Lithium, el mayor convertidor de litio de China, informó de unos beneficios netos de 139,5 millones de yuanes entre enero y septiembre, un 91,7% menos que en el mismo periodo del año pasado. Los ingresos por ventas de la empresa cayeron un 20,2% interanual hasta los 3.800 millones de yuanes durante el mismo periodo.

En el mercado hay diversidad de opiniones sobre el grado de exceso de oferta de la industria, y algunas fuentes creen que la acumulación de oferta está más relacionada con el material de grado más bajo que con el de grado para baterías. Aun así, lo cierto es que las condiciones para todos los grados han sido malas en lo que llevamos de año.

Orocobre, productor de litio que cotiza en Australia, opina que las condiciones de mercado del mineral, que se utiliza sobre todo en las baterías, podrían estar cerca de un punto de inflexión tras un 2019 que, hasta ahora, ha sido complicado.

"Aunque las malas condiciones del mercado están durando más de lo previsto, se espera que se produzca una recuperación cuando la cadena de suministro de las baterías llegue a unos niveles de existencias más manejables. A medio o largo plazo, se espera una pronunciada aceleración del crecimiento de la demanda del mercado, dado que la rentabilidad de la manufactura de vehículos eléctricos seguirá mejorando y el coste total asociado a la propiedad de vehículos eléctricos disminuirá", indican desde la empresa.

Sin embargo, "la demanda a corto plazo seguirá sin aumentar debido a los mismos factores que el trimestre anterior, incluida la ralentización del crecimiento del mercado chino de los vehículos eléctricos, los problemas de rendimiento de las baterías y los cátodos y la guerra comercial entre China y Estados Unidos".

A los malos pronósticos ha venido a añadirse una nota de investigación que Morgan Stanley ha publicado esta semana: "Por primera vez, la mayoría de los participantes de la industria con los que hemos contactado prevén que los precios del litio van a seguir disminuyendo ([hasta unos] 7.000 USD/t) o, al menos, se mantendrán estables durante uno o dos años". El banco ha indicado que, según estimaciones, el exceso de suministro del mercado podría situarse en torno a las 150.000 toneladas. "Las ventas de vehículos eléctricos no están cumpliendo los pronósticos tras los recortes de las subvenciones en China y el efecto de las disputas comerciales [...] Creemos que parte de la industria está subestimando el efecto de una posible desaceleración mundial en la demanda de vehículos eléctricos", añade.

Según las estadísticas mensuales de S&P Global Platts Analytics, las ventas europeas de vehículos eléctricos en el primer semestre de 2019 aumentaron un 40% interanual hasta los 198.000, frente al descenso general del 2% de las ventas de vehículos nuevos en la Unión Europea.

Por otro lado, la importante empresa del sector del litio Livent dibuja un panorama más positivo para el material de grado para baterías.

"Nuestro objetivo de cara a 2020 es aumentar los volúmenes de hidróxido de litio para satisfacer los compromisos con nuestros clientes. Los clientes ya existentes están aumentando sus volúmenes y los nuevos clientes quieren que Livent les suministre una porción significativa de la cantidad que necesitan para 2020", ha afirmado el consejero delegado de la empresa, Paul Graves, en una conferencia telefónica con inversores. "Incluso a niveles de producción máximos, no alcanzaremos los objetivos de venta de hidróxido a los que nos habíamos comprometido en 2020 si no comenzamos a acumular existencias en el cuarto trimestre de 2019".

Sin embargo, todo depende de cómo se analice el hecho de que Livent comenzará 2020 con más de 4.000 toneladas de hidróxido almacenado. De esto se deduce que este volumen no se vendió en 2019.

"Todo el carbonado de litio que produciremos el año que viene en Argentina se convertirá en hidróxido, e incluso en ese caso, esto no bastará para satisfacer la demanda de los clientes en 2020", asegura Graves. "Así las cosas, el año que viene seguimos comprando carbonato de terceras partes".

-- Ben Kilbey, ben.kilbey@spglobal.com

-- Emmanuel Latham, Emmanuel.latham@spglobal.com

-- Editor: Alisdair Bowles, newsdesk@spglobal.com